¿Por qué el Norte está arriba en los mapas y el sur, abajo?

De Todo, Mundo
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Por M. J. Arias

Es una pregunta que se hicieron en BBC Future y que la periodista Caroline Williams intentó responder tras un profundo proceso de investigación que incluía entrevistas con expertos. Porque averiguar la razón por la que en los mapas el norte está arriba y el sur abajo no es tan sencilla como pueda parecer. Como se refleja en el citado reportaje, hay factores históricos, astrofísicos y psicológicos que influyen en esta colocación.

Antes de intentar dar con la razón, una poco de contextualización histórica. Cuenta Williams que la primera versión de un mapa de la que se tiene constancia data de hace 14.000 años y fue encontrada en la pared de una cueva. En esa primera aproximación a la cartografía más rudimentaria el norte no estaba arriba. Fue hace solo uno cuantos siglos cuando este punto cardinal empezó a ser considerado el techo del mundo.

Antes no era así, porque, como explica el historiador de la Universidad Queen Mary londinense Jerry Brotton, el norte era el lugar del que procedía la oscuridad y el oeste tampoco era considerado candidato como techo del mundo porque era por donde el Sol se ponía, por donde desaparecía. En realidad, según explica Brotton, cada cultura y cada religión situaba el norte según sus costumbres y creencias.

Así, por ejemplo, en China, donde se fabricaron las primera brújulas, estas no marcaban el norte, si no el sur. En Egipto optaron por elegir el este, que era por donde aparecía el Sol cada mañana. Al igual que los cristianos, porque es donde se encontraba el Edén. Mientras que los mapas islámicos preferían el sur porque la mayoría de musulmanes se encontraban al norte de la Meca. De esta manera, al mirar al sur en sus rezos, para ellos ese era el techo del mundo.

Entonces, ¿cuándo empezó a ganar puntos el norte como techo del mundo? En el reportaje de BBC Future se apunta que fue con descubridores como Cristóbal Colón y Fernando de Magallanes que usaban la Estrella del Norte como guía en sus expediciones. Sin embargo, Colón creía que la Tierra era plana cuando se embarcó hacia las Indias descubriendo América y, para él, el este era el techo. Quizá el que por aquel entonces el norte empezase a ser considerado como techo del mundo tenga que ver con que la mayoría de viajes en busca de nuevas tierras era cosa de los europeos.

Williams señala el mapa de Gerardus Mercator, datado en 1569, como punto clave en este sentido. “Mercator proyectó los polos hacia el infinito. Según su descripción, ese detalle no importaba porque en esa época no estaban interesados en navegar hacia ellos. El norte quedó arriba, pero a nadie quería ir hacia allá”, explica Brotton.

Establecer un techo, un arriba y un abajo, tiene que ver con la necesidad de plasmarlo en los mapas físicos, pero también mentales, la idea de cómo ve el mundo el ser humano. Pero el astrofísico del Colegio Imperial de Londres Daniel Mortlock señalaba a BBC Future que “hasta donde los astrónomos sabemos, realmente no existe un arriba o abajo en el espacio”. En realidad depende desde qué lugar del mismo se observe la Tierra. De esta manera, si se está del lado del Polo Sur, ese será el techo, ya que el Polo Norte queda abajo.

Por lo tanto, ¿a qué se debe que todo el mundo señale el norte arriba y el sur, abajo? Al final tiene que ver con una combinación de historia y cultura, pero también de psicología. La asociación norte-arriba y sur-abajo está tan arraiga que implica mucho más que una colocación en el mapa. Tiene que ver también con la idea de superioridad de una zona hacia otra. El norte es considerado el techo del mundo y arriba es donde se sitúa siempre al poder, a los ricos, a los más afortunados. En detrimento de los pobres, que –en el cine, el arte y la literatura hay infinidad de ejemplos, como en la vida real–, siempre están abajo.

Esto estaría relacionado con la conclusión a la que llegó Brian Meier, psicólogo del Colegio Gettysberg, que afirmaba que el ser humano percibe el norte como bueno y lo bueno como arriba.

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